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Inicios

1901 De Dion- Bouton type Motorette

George N. Pierce (1846-1911) llegó a Buffalo, Pennsylvania, en 1863 procedente de Friendsville a la edad de 17 años. Al poco tiempo se casa y diez años más tarde, tras pasar por varios empleos, se asoció con otros dos emprendedores de la localidad y crean la compañía Heinz donde fabrican refrigeradores y otros artículos. Pierce permaneció en la compañía hasta 1878, para establecerse por su cuenta bajo el nombre de George N. Pierce & Company. En 1888 añade a su catálogo productos para triciclos de niña, un producto que llega a ser muy popular.

En 1895 ya figuraban en su catálogo cinco modelos distintos de triciclos. El más pequeño, con una rueda 16 pulgadas, estaba destinado para niñas entre 3 y 5 años de edad, y se vendía por $5.00 o $8.50 dólares; el más grande, con una rueda 32 pulgadas, estaba dirigido a las niñas de entre 8 y 15 años de edad, y se vendía por $12.00 o $18.00, ambos modelos con los neumáticos de goma.

Poco después, en 1889, empieza a construir una línea completa de bicicletas más duras, con amortiguador de seguridad para adultos. En 1892 las otras líneas de productos habían desaparecido a excepción de las neveras, y en 1895 también deja de fabricarlas, quedándose exclusivamente como fabricante de bicicletas. Las placas que identificaban sus bicicletas lucen una flecha, la cual se convertiría durante décadas en el sello familiar de la marca. Las diferentes mejoras que aplicaba paulatinamente a sus mecanismos las convirtieron probablemente en las mejores bicicletas de su tiempo. El modelo de bicicleta que la compañía comercializaba en 1887 se vendía por $75.00.

Los Automóviles

Ya, en 1891, la inquietud por construir automóviles había llegado a la compañía. En 1899 tras una reorganización, George K. Birge y algunos amigos, compraron a Pierce parte del negocio, y contrataron al ingeniero escoces David Fergusson.

Desaparecida la fe en los vehículos propulsados a vapor, en 1900 el Motorette de gas fue introducido en el mercado. Dos años más tarde la compañía fabricaba sus propios motores y un año después comercializaba el Arrow de 15 caballos de potencia y el Great Arrow de 24 caballos.

La George N. Pierce & Company construye dos coches a principios de 1901, y fueron exhibidos al público en la exposición Pan-American conjuntamente con su línea de bicicletas el 1 de mayo de ese mismo año. El "Motorette" de Pierce estaba propulsado por un motor De Dion de 1 cilindro y se vendía por $950 dólares. En 1901 y 1902, la compañía vendió casi dos docenas de automóviles. En 1903, Pierce sustituye el motor De Dion en el Motorette por uno de diseño y fabricación propia.

En 1904, Pierce Arrow presentó un 4 cilindros que fue vendido por $4,000 dolares. A principios de 1905, Pierce Arrow producía algunos de los automóviles más grandes y más caros de Estados Unidos.

En 1905 ganaron el Glidden Trophy, también conocido como el National Reliability Runs. Una serie de eventos de resistencia organizados en Estados Unidos en los que se recorrían grandes distancias para comprobar la fiabilidad de los coches que se presentaban. Una especie de rally que Percy Pierce, fundador de la marca, ganó después de 1.100 millas en un Great Arrow.

Como curiosidad, los dos primeros coches oficiales de la Casa Blanca fueron dos modelos del Pierce-Arrow White Model M Tourer, que se usaron en actos públicos por primera vez a partir de 1909 por el presidente William Howard Taft.

La marca usó motores de entre 4 y 6 cilindros de forma común con un cubicaje que alcanzó los 13,5 litros. Ya sabemos cómo se las gastaban en la época. Aunque su gran innovación fue el motor de válvulas laterales o motor SV (Side Valves), que tenía una culata en forma de L o incluso de T.

El árbol de levas estaba situado en la parte inferior y conectado directamente al cigüeñal para accionar las válvulas mediante unas varillas de empuje. Se trata de un diseño muy primitivo que carecía de suficiente compresión y no conseguía quemar con efectividad el combustible.

En 1914 se diseñó la apariencia característica de los Pierce-Arrow. Los faros se movieron hasta unirse con los guardafangos y se integraron en los mismos con una figura especialmente curiosa. Algo que se convirtió en tradición con todos sus vehículos hasta 1938.

La compañía se había posicionado como un referente del lujo y las grandes estrellas de Hollywood los usaban. De hecho, fue en esta época cuando se formó The Three P's of Motordom o la Triple P: Pierce-Arrow, Peerless y Packard. Todas ellas referentes del sector.

Studebaker se hizo del control de la fábrica de Búfalo en 1928 y ambas empresas trabajaron en paralelo. Incluso se beneficiaron del nuevo motor de 8 cilindros en línea y 6,0 litros de los de Indiana. Aunque la crisis económica explotó drásticamente.

Se presentó el sensacional Pierce-Arrow Silver Arrow. Un coche aerodinámico, con sus característicos faros sobre los guardafangos, de color plateado y con un motor V12 de 7,5 litros con 175 CV de potencia y una velocidad máxima de 185 km/h. Aunque costó 10.000 dólares de la época y solo se vendieron cinco unidades, de los que solo se conservan tres.

La empresa no supo o no quiso rebajarse a vender coches más baratos y finalmente, se declaró en bancarrota en 1938 y el ingeniero jefe, Karl Wise, consiguió terminar un último vehículo utilizando las últimas piezas fabricadas mientras el resto de componentes (y hasta cuarenta Arrows ya ensamblados) se subastaron ese mismo año.

En la actualidad existen muy pocas unidades. Las de principios del siglo XX alcanzan en subastas más de 500.000 dólares y los de última generación se han llegado a vender por más de 350.000 euros. Las mejores piezas, seguramente, firmadas por LeBaron.

Carl F. Burgwardt, autor de "Las bicicletas de búfalo" y propietario del museo de la historia de la bicicleta de Pedaling (quizás el museo más grande de bicicletas del mundo), resume la carrera de Pierce: En realidad, George Pierce fue probablemente más una persona apasionada por las bicicletas que una persona apasionada por los automóviles. Pierce fue el fundador y principal impulsor de su negocio de bicicletas durante más de 20 años, y permaneció en el negocio del automóvil tan solo 8. La mayor parte de los automóviles que llevaron su marca y nombre fue construida a partir de 1911, tras haberse retirado de la compañía y tras su muerte. Durante el tiempo en que los automóviles fueron producidos en su planta de bicicletas Pierce fue un presidente testimonial y prácticamente inmóvil, mientras que otros accionistas importantes (como George Birge) estuvieron mucho más implicados con el automóvil. Pierce estaba preocupado principalmente por la calidad, pero no estaba comprometido con los automóviles a los que no transfirió esa vocación.

Pierce murió de un ataque al corazón en 1910 en su hogar de Lenox.

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